Stéphane Peterhansel heeft zijn deelname aan de Dakar Rally 2015 met Team Peugeot-Total op een ongebruikelijke manier bevestigd. Hoewel hij nog enige tijd moet wachten alvorens hij van start kan gaan in het meest loodzware crosscountry kampioenschap ter wereld aan boord van de Peugeot 2008 DKR, nam hij vandaag plaats in de cockpit van een heel andere Peugeot wedstrijdauto… om de heuvels van het Parc de Saint-Cloud, nabij Parijs, te bedwingen, geflankeerd door zijn nieuwe teamgenoot Cyril Despres!

Hoewel deze entree duidelijk was bedoeld als een luchthartige actie, laat het contracteren van Stéphane Peterhansel naast Carlos Sainz en Cyril Despres er geen enkele twijfel over bestaan hoe serieus Peugeot, Red Bull en Total hun nieuwe Dakar-uitdaging tegemoet treden. De Franse coureur is inderdaad een echte levende legende in de wereld van crosscountry rallyraids. Met zes overwinningen in de motorfietscategorie en vijf bij de auto’s is hij de onbetwiste recordhouder van dit loodzware evenement. Zijn talent, ontelbare malen aangetoond, en zijn ervaring zijn van het allergrootste belang voor Team Peugeot-Total, dat nu het ‘Dream Team’ heeft afgerond.

Voor Peterhansel, als altijd terzijde gestaan door zijn loyale co-driver Jean-Paul Cottret, is zijn terugkeer naar Le Dakar met dit team van ‘commando’s’ een logische stap: “Ik ben echt heel erg trots om deel uit te mogen maken van dit team. Ik herinner mij dat toen ik begon op de motorfietsen in de Dakar-rally ik ook de deelnemende Peugeots iedere dag terug zag keren in het bivak. Ik ging toen ‘s avonds al vaak met ze om. Het was voor mij ongelooflijk om te kunnen babbelen met Ari Vatanen! Daarom voelt het heel natuurlijk aan om toe te treden tot het team dat verantwoordelijk was voor mijn dromen. Eigenlijk heb ik al enige tijd gewacht op de mogelijkheid voor dit avontuur. Al een paar lang heb ik eraan gedacht hoe mooi het zou zijn als een onderneming als Peugeot, die al zoveel successen heeft geboekt in Le Dakar, terug zou keren naar de crosscountry rallysport. Toen het telefoontje kwam heb ik dan ook niet lang na hoeven denken.”

PETERHANSEL ACHTER HET STUUR 2008 DKR 5

De meervoudig kampioen toonde zich onder de indruk van de kwaliteiten van wat nu al een winnend team wordt genoemd. “Ik heb de terugkeer van Peugeot, Red Bull en Total nauwlettend gevolgd toen ze triomfeerden in de Pikes Peak heuvelklim. Toen we met elkaar in contact kwamen, waren de motivatie, de toewijding en de technische mogelijkheden van het team onmiddellijk duidelijk. Ze beschikken over een enorme engineeringervaring en de werkomgeving is eersteklas. We delen dezelfde vechtersmentaliteit en dezelfde honger naar overwinningen.”

In het team zag Peterhansel snel diverse bekende gezichten, waaronder dat van Cyril Despres. Allebei zijn ze voormalig motorrijder en ze kennen elkaar erg goed. Het duurde dan ook niet lang voordat ze samen de gladde heuvels in het Parc de Saint-Cloud afgleden! “Door de samenwerking op deze manier te beginnen was op zijn minst gezegd onverwacht,” zei Stéphane. “Het was te gek en ik had er veel plezier in. Het was in sommige opzichten een soort doop als welkom in de grote familie van Red Bull-sporters. Het was een eer en het bracht ook enkele herinneringen terug uit mijn jeugd. Ik was toen Frans Downhill Skateboarding kampioen!”

Voor teamgenoot Cyril, ook al overgestapt van de motoren naar de auto’s, betekende het de mogelijkheid voor een eerste ervaring met het rijden in zo’n krachtig ‘beest’ op vier wielen en hij kijkt reikhalzend uit naar meer. “Mijn hele leven was Stéphane altijd daar om mij te helpen en mij te adviseren, en nu vind ik hem aan mijn zijde bij mijn debuut als autocoureur. Dat is fantastisch nieuws!” reageerde de vijfvoudige Dakar-winnaar bij de motorfietsen.

Een ander bekend lid van het team voor Peterhansel is Carlos Sainz. Sinds 2006 hebben de twee herhaaldelijk gestreden om de overwinning aan het stuur van diverse soorten auto’s, en nu zijn ze teamgenoten. Het is een vooruitzicht dat het nieuwe Team Peugeot-Total-lid geen schrik aanjaagt. “Ik was al fan van Carlos toen hij nog in het WRC uitkwam en daarna maakte hij indruk op me door zijn succesvolle overstap naar de crosscountry competitie.

Ik ben er trots op voor hetzelfde team als hij uit te mogen komen. Ik ben me er terdege van bewust dat Carlos een gevaarlijke tegenstander wordt, maar ik heb altijd concurrerende teamgenoten gehad die al eerder wonnen in de Dakar-rally, dus ik maak me daar geen zorgen over.”

De Spanjaard is al even enthousiast over de nieuwe samenwerking. “Stéphane is een extreem positieve aanwinst voor het team. Hij kent de rally als zijn broekzak en hij is in staat om zowel het team als mij persoonlijk nog een hoop te leren. Uiteraard legt zijn komst wat meer druk op mijn schouders, maar dat leidt alleen maar tot inspiratie om samen met mijn navigator Lucas Cruz, met wie ik de rally in 2010 won, een nog hoger niveau aan de dag te leggen.”

Met Sainz, Depres en Peterhansel in de gelederen beschikken Peugeot, Red Bull en Total over de ideale teamsamenstelling. Peugeot Sport Director Bruno Famin: “Het is ongelooflijk dat we deze drie legendarische coureurs hebben kunnen vastleggen, die samen zoveel successen hebben geboekt. Het is een buitengewoon team, waarbinnen deze drie coureurs elkaar uitstekend aanvullen. Ik hoop dat we Carlos en Stéphane een auto kunnen geven waarmee ze direct vanaf de eerste deelname in 2015 voor de overwinning kunnen strijden, terwijl Cyril in eerste instantie een leerproces te wachten staat. Stéphane’s komst biedt ons een extra schat aan ervaring. Dit unieke, getalenteerde trio, geeft iedereen binnen het team een extra ‘boost’ om een fantastische auto te bouwen.”

Wanneer de vier overwinning van Peugeot in Le Dakar, het succes van Sainz in 2010, de vijf bekers van Depres en Peterhansel’s ongeëvenaarde record van 11 overwinningen bij elkaar worden opgeteld, gaat de Franse fabrikant de volgende Dakar Rally van start met niet minder dan 21 overwinningen in de gelederen. Een aantal dat het team heel snel verder hoopt uit te breiden…

PETERHANSEL ACHTER HET STUUR 2008 DKR 6

PETERHANSEL ACHTER HET STUUR 2008 DKR 7

PETERHANSEL ACHTER HET STUUR 2008 DKR 8