Na maanden van hooggespannen verwachtingen heeft Sébastien Loeb met zijn Peugeot 208 T16 Pikes Peak het record van de Pikes Peak International Hill Climb verpulverd met een adembenemende tijd van 8 minuten en 13,878 seconden. De Fransman legde de 20 kilometer en 156 bochten bergopwaarts af met een gemiddelde snelheid van 145 km/u.

Loeb’s tijd verpulverde het bestaande record van 9m46.164s, dat vorig jaar door Rhys Millen werd gevestigd. “Voor mij was dit de race van het jaar, ” zei Loeb aan de finish op een hoogte van 4300 in de Rocky Mountains. “Aan het begin van de run had ik wat druk omdat ik wist Peugeot en zijn partners zoveel tijd, energie en investeringen hebben gespendeerd. En op dat moment was er de race en kwam alles op mij aan om goed te presteren.”

Loeb ging met zijn 875 pk sterke Peugeot als eerste van start in de Unlimited klasse nadat alle motorrijders hun poging hadden ondernomen. Helaas waren er enkele vertragingen opgetreden waardoor het team zich zorgen maakte over slecht weer, een vaak voorkomend fenomeen op de grote hoogte van Pikes Peak. “Toen ik op de startlijn stond kon ik zien dat de wolken zich samenpakten rond de top van de berg,” zei Loeb. “Ik herinner mij dat ik dacht, als we nu niet snel van start gaan kon het wel eens heel moeilijk worden.”

Maar toen Loeb uiteindelijk zijn 208 T16 Pikes Peak de sporen gaf naar het wolkendek was hij zelfs sneller dan Peugeot Sport’s computer voor mogelijk had gehouden. De ideale theoretische tijd, gebaseerd op de trainingstijden van Loeb op de berg in Colorado voorafgaand aan de race, was 8m15s. Op een af andere manier was de negenvoudig rallykampioen er echter in geslaagd om daar twee seconden van af te halen.”

“Ik ben erg blij want tot het einde was het een uitstekende run,” zei Loeb. “Ik had echt geen snellere tijd dan 8m15s verwacht dus I 8m13s is fantastisch. Voor de start wist ik nog niet of ik tot het uiterste zou gaan of dat ik een comfortabele snelheid aan moest houden waarbij ik zeker zou zijn om te winnen. Uiteindelijk heb ik besloten om tot de grens te gaan.”

Het resultaat was spectaculair en Loeb is nu opgenomen in de lijst van illustere Pikes Peak-winnaars, bijna een jaar nadat hij voor het eerst zegevierend was in Amerika door de rallycross finale te winnen van de X-Games. Ondanks dat hij voluit was gegaan kende de meervoudige rallykampioen geen enkele ‘momentje’. Zijn Peugeot had overigens de gehele maand dat het team in de V.S. actief was geen enkel mankement vertoond.

“Het was van start tot finish volledig onder controle, ” concludeerde hij. “Afgezien van de mogelijkheid van slecht weer kenden we geen zorgwekkend moment.” Het succes van Peugeot deed denken aan 1988, toen exact 25 jaar geleden voormalig wereld rallykampioen Ari Vatanen het record van Pikes Peak brak voor Peugeot, met de 405 T16 Pikes Peak. Toen was het record 10m47,220s op een onverharde weg.

Op de tweede plaats in de 91ste ‘Race to the Sky’ eindigde dit jaar de voormalige recordhouder Rhys Millen in zijn volledig nieuwe Hyundai RMR PM580-T, 49 seconden achter Loeb. Desondanks bral de Nieuw Zeelander zijn eigen record en hij is vast van plan om volgend jaar ook de negen minuten grens te doorbreken.

“Ik denk dat het fair is om te zeggen dat wij vandaag alleen voor de tweede plaats konden gaan,” zei Millen. “Romain Dumas en ik lagen in de training dicht bij elkaar maar toen hoorde ik dat zijn motor jammer genoeg vlak voor de start kapot was gegaan. Ik wist dat ik Sebastien’s tijd niet kon breken dus heb ik geen enkel risico genomen. Je moet het toegeven, Loeb en Peugeot Sport waren onverslaanbaar. Hun tijd is echt ongelooflijk. Wanneer die wordt gebroken? Misschien wel nooit…”

Voor Loeb & Peugeot Sport was het de afsluiting van een opmerkelijk, eenmalig avontuur dat was begonnen met de allereerste testen van de 208 T16 Pikes Peak op de Mont Ventoux in Frankrijk tot de onherbergzame Bergen in Colorado: officieel de hoogste staat in Amerika. Pikes Peak is een legende, de op één na oudste autorace in Amerika na de Indy 500. En nu maken Loeb, de nieuwe King of the Peak, en Peugeot deel uit van de Amerikaanse geschiedenis.